Tartarughe e petrolio

Anche se molto robuste di fronte a danni fisici (attacchi di squali, collisioni, etc.), le tartarughe marine sono molto sensibili alle sostanze chimiche come il petrolio.

Aree di esplorazione di petrolio e gas, trasporto, trasformazione spesso si sovrappongono a importanti habitat delle tartarughe marine.
Le tartarughe marine sono vulnerabili agli effetti del petrolio in tutte le fasi della loro vita: uova, neonati, giovani e adulti.

Diversi aspetti della biologia e comportamento delle tartarughe mettono questi animali a rischio, tra cui il non evitare zone contaminate,l’ alimentazione in zone di convergenza, e grandi inalazioni pre-immersione.

Gli effetti del petrolio sulle tartarughe comprendono un aumento della mortalità embrionale e difetti di sviluppo, mortalità diretta in neonati, giovani e adulti, ed effetti negativi su pelle, sangue, apparato digerente, sistema immunitario e ghiandole del sale.

Uova

Uova di caretta carettaIn esperimenti di laboratorio è stata osservata un significativo aumento di mortalità embrionale. Inoltre i pochi nati avevano malformazioni dello sviluppo sotto forma di deviazioni significative nel numero di scudi. Tre importanti fattori (temperatura, scambio di gas e umidità) influenzano il successo schiusa. Il petrolio può potenzialmente avere un impatto di una spiaggia di nidificazione, interferendo con lo scambio di gas all'interno del nido (colmando gli spazi interstiziali), alterando l'umidità, e alterando la temperatura nido cambiando il colore o la conduttività termica della sabbia.

Neonati

Uova di caretta carettaUna volta che i neonati raggiungono con successo l'acqua, essi sono soggetti agli stessi tipi di rischi da petrolio degli adulti. Tuttavia, le minori dimensioni, la minore capacità di nuoto motilità e le abitudini alimentari aumentano il rischio nei neonati. Infatti per un neonato una chiazza di petrolio può essere un ostacolo insormontabile e perire facilmente, al contrario di un adulto. La maggior parte delle segnalazioni di neonati invischiati in petrolio provengono da zone di convergenza, zone dove le correnti oceaniche si incontrano per formare i punti di raccolta per materiale o vicino alla superficie dell'acqua. In queste zone il petrolio si aggrega così come i neonati. Per un organismo di scarsa motilità come una giovane tartaruga, le zone di convergenza rappresentano un sistema praticamente chiuso dove la tartaruga tende a rimanere. Poiché i neonati trascorrono una percentuale maggiore del loro tempo in superficie rispetto agli adulti, il loro rischio di esposizione a chiazze di petrolio galleggianti è maggiore. Un normale sottoprodotto di operazioni delle navi è il catrame che viene illegalmente scaricato dal lavaggio delle cisterne e altre operazioni a bordo. L’esposizione al petrolio è quindi una minaccia per tartarughe sia in presenza sia in assenza di una fuoriuscita specifica. Il petrolio che i neonati che incontrano durante l'attraversamento della spiaggia può causare vari effetti, come tossicità acuta e compromissione di movimento e delle normali funzioni corporee. Neonati sono stati trovati apparentemente morti di fame, con bocca ed esofago bloccati dal catrame. I neonati sporchi di petrolio si muovono con più difficoltà sia sulla sabbia sia in acqua e ciò li rende più vulnerabili ai predatori.

Giovani e adulti

Uova di caretta carettaTutte le fasi della vita dopo la schiusa sono vulnerabili agli effetti del petrolio e l'ingestione di catrame perché le tartarughe marine non mostrano alcun comportamento di evitamento quando incontrano una chiazza di petrolio. Il petrolio può causare problemi di a pelle e occhi e maggiore rischio di infezione. Le tartarughe possono anche subire ustioni alle loro membrane mucose degli occhi e della bocca. Le tartarughe ingeriscono indiscriminatamente tutto ciò che ha una dimensione analoga al loro cibo, quindi anche le particelle di catrame. Esse possono ingerire sia petrolio sia prede contaminate, causando una serie di complicazioni come sanguinamento, ulcere, infiammazione del sistema gastrointestinale, problemi di digestione, danni agli organi interni e effetti sul sistema immunitario e riproduttivo, ostruzione e necrosi intestinale, diminuita efficienza di assorbimento, assorbimento delle tossine, interferenze con il metabolismo dei grassi, maggiore galleggiabilità causata dall'accumulo di gas di fermentazione (impedendo alimentazione sul fondo e aumentando vulnerabilità ai predatori e barche). Inoltre, prima dell'immersione le tartarughe inalano rapidamente un grande volume di aria e riemergono di continuo. Quindi in una chiazza di petrolio avrebbero una prolungata esposizione al petrolio e ai suoi vapori. I vapori possono causare irritazione degli occhi della tartaruga o la bocca, e danni interni, come irritazioni del sistema respiratorio, ferite ai tessuti o polmonite. Rispetto ai neonati, comunque, i giovani e gli adulti trascorrono meno tempo in superficie, cosa che potenzialmente riduce la loro esposizione. Il petrolio ingerito da una tartaruga non passa rapidamente attraverso il suo tratto digestivo. Esso può essere conservato per diversi giorni, aumentando contatto interno e la probabilità che i composti tossici saranno assorbiti e il rischio di occlusione intestinale aumenta.

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